Su adicción al plástico está financiando a las grandes petroleras

Su adicción al plástico está financiando a las grandes petroleras

Digamos que perdió sus auriculares, por lo que solicita reemplazos en Amazon. Llegan en un sobre de plástico azul y blanco con la marca Amazon. En el interior, hay una bolsa de plástico transparente, y dentro de ella, un recipiente de plástico duro, y dentro de él, finalmente, los propios auriculares, que son en su mayoría de plástico.

Conozco el sentimiento que viene a continuación: una punzada de culpa por todos los envases innecesarios, porque ha leído cómo nuestros plásticos se han estado acumulando en los vertederos, la vida silvestre y el océano. Quizás haya prometido cambiar su forma de amar el plástico, tal vez renunciando a los pedidos de Amazon o llevando sus propias bolsas a la tienda de comestibles. Ese es un buen comienzo, pero no solucionará la verdadera razón por la que nos estamos ahogando en un exceso de oferta. Las compañías de combustibles fósiles están mirando hacia un momento en el que su producto insignia ya no será tan crítico en nuestras vidas. A medida que el mundo se aleja lenta pero seguramente de los automóviles que consumen mucho combustible, los edificios a gas y las centrales eléctricas de carbón, los ejecutivos de la industria deben contar con el crecimiento que viene de otra parte, y ven a su salvador como los plásticos.En la última década, los productos petroquímicos han pasado de ser un espectáculo secundario para la industria del petróleo y el gas a convertirse en una importante máquina de ganancias.

Esos auriculares cargados de plástico son solo uno de una vertiginosa variedad de productos fabricados por el sector petroquímico, que utiliza combustibles fósiles para producir plásticos, fertilizantes, detergentes e incluso las fibras de gran parte de nuestra ropa. En la última década, los petroquímicos han pasado de ser un espectáculo secundario para la industria del petróleo y el gas a ser una importante máquina de ganancias, y se espera que la tendencia se acelere: el grupo de investigación de energía International Energy Agency predice que el consumo de petróleo de los plásticos superará al de los automóviles. para el 2050. En un informe reciente sobre su crecimiento de 20 años , los ejecutivos de ExxonMobil aseguraron a los accionistas que la compañía podría compensar las pérdidas de la transición a los autos eléctricos con el crecimiento de los productos petroquímicos. A pesar de la propia promesa de BPPara reducir las emisiones de petróleo y gas de sus operaciones para el año 2050, la compañía tiene una separación notable para el petróleo y el gas consumidos por su producción petroquímica.

Gran parte de ese crecimiento de los petroquímicos está ocurriendo en los Estados Unidos. Tradicionalmente, la mayoría de los plásticos provienen del petróleo extranjero. Pero el plástico también se puede fabricar a partir de etano, un subproducto abundante del gas extraído a través del fracking. Con mucho etano inundando el mercado, la industria petroquímica se ha apresurado a construir plantas, llamadas crackers de etano . Usando temperaturas increíblemente altas, estas instalaciones (a veces alimentadas por sus propias plantas de energía dedicadas) “rompen” los enlaces moleculares del etano para formar los componentes básicos de los plásticos, como el polietileno. Dado que el mercado estadounidense está tan saturado de plásticos, muchas de estas nuevas instalaciones exportan estos materiales a todo el mundo para fabricar los productos que reconocemos, desde embalajes hasta prendas de poliéster. 

Hay impactos climáticos en todos los puntos del ciclo de vida de los plásticos. El proceso de producción consume combustibles fósiles tanto para fabricar los plásticos como para mantener las altas temperaturas de refinación y fabricación. El metano, que es un combustible y un potente gas de efecto invernadero, tiende a filtrarse durante la perforación, el transporte y el refinado, lo que lo convierte en una fuente subestimada de contaminación de la industria del petróleo y el gas. Investigaciones emergentes han demostrado cómo el polietileno libera gases de efecto invernadero cuando se descompone y podría interferir con las diminutas plantas de algas que desempeñan un papel esencial para ayudar a los océanos a absorber el exceso de carbono. Incluso cuando los plásticos reciclables llegan a los contenedores azules, gran parte termina en los vertederos y alrededor del 12 por ciento se quema en un incinerador. para generar energía, que expulsa humos tóxicos a las comunidades cercanas y más contaminación de carbono a la atmósfera. 

Un informe de 2019 del Centro de Derecho Ambiental Internacional (CIEL) encontró que las emisiones del sector de los plásticos ya aumentaron un 15 por ciento entre 2012 y 2018. Solo el año pasado, el CIEL, utilizando datos del Proyecto de Integridad Ambiental, estimó que la producción de plástico contribuyó con el equivalente de 189 grandes plantas de carbón.

Si la producción de plásticos continúa a buen ritmo, el sector está en camino de alcanzar la contaminación anual equivalente de 295 grandes plantas de carbón en los próximos 10 años, y duplicarla para 2050, según CIEL . Un informe de la Agencia Internacional de Energía de 2018 indicó que la contaminación por carbono del sector petroquímico aumentará un 30 por ciento para 2050 por encima de la tasa actual del sector. 

El problema de la producción de plásticos puede ser nuevo para el público estadounidense en general, pero no lo es para las comunidades de color que han bordeado durante mucho tiempo las plantas existentes. Michele Roberts, coordinadora de Environmental Justice Health Alliance, señala que históricamente las plantas químicas se han construido en comunidades predominantemente afroamericanas que viven en la pobreza, como las plantas industriales que se han alineado en la costa del Golfo, conocidas como “Callejón del Cáncer”. El nuevo centro de crecimiento de los petroquímicos ha estado tanto en el Golfo como en el oeste de Pensilvania. Al norte de Corpus Christi, Texas, ExxonMobil obtuvo cientos de millones de dólares en exenciones de impuestos para construir una enorme galleta de vapor planificada para 2022, ubicada a una milla de una escuela secundaria y una escuela secundaria. Texas ha visto cuatro grandes incendios en plantas petroquímicas solo en el último año, lo que obligó a decenas de miles de personas a evacuar para escapar del aire cancerígeno. “Existe toda una trayectoria de ciclo de vida que hoy afecta a las personas de color y los pobres de una manera importante y dispar”, dice Roberts.

A pesar de que ha aumentado la conciencia sobre los efectos ambientales de los plásticos, la industria nunca ha hecho mejores negocios. Según el grupo de presión de productos químicos y combustibles fósiles del American Chemistry Council , se han anunciado 340 instalaciones de la industria química (un número que incluye más que solo plásticos, como fertilizantes) desde 2010. De ellas, 190 ya están en marcha, concentradas en ciudades en auge de la fracturación hidráulica en el oeste de Pensilvania. ya lo largo de la Costa del Golfo. Una de las más masivas en construcción es la instalación de Shell en Monaca, Pensilvania, que será capaz de producir 1,6 millones de toneladas métricas de plásticos cada año. Tendrá su propio sistema ferroviario de 3.300 vagones de mercancías, capaz de producir el equivalente a medio millón de coches en contaminación de carbono y más de un millón de toneladas de resinas plásticas al año, según elNew York Times . Otras compañías petroleras han estado corriendo para competir con acuerdos aún mayores: Chevron firmó un acuerdo el año pasado con Qatar Petroleum por un craqueador de etano de $ 8 mil millones a lo largo de la costa del Golfo que bombearía 2 millones de toneladas métricas de etileno cada año, para 2024. Y ExxonMobil está construyendo un craqueador de vapor de etano de 1,8 millones de toneladas métricas con una empresa de Arabia Saudita cerca de Houston que se completará en 2022.A pesar de que ha aumentado la conciencia de los efectos ambientales de los plásticos, la industria nunca ha hecho mejores negocios.

El presidente Trump ha celebrado públicamente el ascenso de los plásticos. En un evento oficial de la Casa Blanca celebrado en el sitio de construcción de Shell en Monaca, aplaudió a la planta como una señal del fin de la dependencia estadounidense del petróleo y el gas extranjeros. “Ya no lo necesitamos del Medio Oriente”, dijo. Insistió en que la contaminación plástica no era un problema de Estados Unidos. “Es el plástico que flota en el océano y los diversos océanos de otros lugares” lo que está causando contaminación, dijo. “Los plásticos están bien, pero hay que saber qué hacer con ellos. Pero otros países no se están ocupando de su uso de plástico y no lo han hecho durante mucho tiempo “. 

La industria del plástico lleva ese argumento un paso más allá, afirmando que sus productos nos ayudan a alejarnos de los combustibles fósiles. Por ejemplo, el American Chemistry Council afirma en su sitio web que los plásticos aligeran los productos, “lo que significa que las empresas pueden enviar más productos con menos combustible. Los plásticos utilizados en los automóviles ayudan a hacerlos más livianos y más eficientes en el consumo de combustible. Y desde electrodomésticos hasta productos electrónicos, los plásticos pueden ayudar a lograr una mayor eficiencia energética a lo largo de la vida útil de un producto “.

Es cierto que los plásticos pueden aligerar la carga de vehículos y aviones, pero ese no es el grueso del problema de los plásticos. La mayor fuente de desechos plásticos, y el problema de más rápido crecimiento para los océanos y las vías fluviales, es el tipo que utilizamos en la ropa y para el envasado y envío de alimentos.

Judith Enck, exadministradora regional noreste de la EPA y fundadora de la coalición ambiental Beyond Plastics, cree que concentrarse en cómo el plástico hace que los autos sean más livianos es una distracción. El verdadero problema, argumenta, es que el exceso de gas ha hecho que los plásticos sean increíblemente baratos, intensificando el creciente hambre del mundo por más plásticos de un solo uso. Las galletas de etano no son una salida del petróleo, dice, sino que son otra forma de incorporar los combustibles fósiles en nuestra vida diaria. “Los plásticos nos mantienen en la rutina de los combustibles fósiles”.

Fuente: Mother Jones por Rebecca Leber

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