Genial, ahora incluso nuestros cielos están llenos de diminutas partículas de plástico

Genial, ahora incluso nuestros cielos están llenos de diminutas partículas de plástico

Si se encuentra en algún lugar apartado del oeste de Estados Unidos, tal vez Yellowstone, los desiertos de Utah o los bosques de Oregón, respire hondo y tome aire fresco junto con un poco de microplástico. Según el nuevo modelo, actualmente hay 1.100 toneladas flotando sobre el oeste de EE. UU. La materia está cayendo del cielo, contaminando los rincones más remotos de América del Norte y del mundo. Como he dicho antes, la lluvia plástica es la nueva lluvia ácida .

Pero, ¿de dónde viene todo esto? Uno pensaría que surgiría de ciudades cercanas, metrópolis occidentales como Denver y Salt Lake City. Pero un nuevo modelo publicado ayer en Proceedings of the National Academy of Sciences muestra que el 84 por ciento de los microplásticos en el aire en el oeste estadounidense en realidad proviene de las carreteras fuera de las principales ciudades. Otro 11 por ciento podría estar soplando desde el océano. (Los investigadores que construyeron el modelo calculan que las partículas microplásticas permanecen en el aire durante casi una semana, y eso es tiempo más que suficiente para que crucen continentes y océanos).

Los microplásticos (partículas de menos de 5 milímetros) provienen de diversas fuentes. Las bolsas y botellas de plástico que se liberan al medio ambiente se descomponen en trozos cada vez más pequeños. Su lavadora es otra fuente importante : cuando lava ropa sintética, las microfibras diminutas se desprenden y se tiran a una planta de tratamiento de aguas residuales. Esa instalación filtra algunas de las microfibras y las atrapa en “lodo”, los desechos humanos tratados que luego se aplican a los campos agrícolas como fertilizante. Eso carga el suelo con microplásticos. Una planta de aguas residuales arrojará las microfibras restantes al mar en el agua tratada. Esto ha estado sucediendo durante décadas, y debido a que los plásticos se desintegran pero nunca desaparecen realmente, la cantidad en el océano se ha disparado .

De hecho, esta nueva investigación muestra que ahora puede haber más microplásticos saliendo del océano en un momento dado que entrando en él. Dicho de otra manera: se ha acumulado tanto en el océano que la tierra ahora puede ser un importador neto de microplásticos del mar. “Eso realmente destaca el papel de la contaminación heredada”, dice Janice Brahney, científica ambiental de la Universidad Estatal de Utah y coautora principal del nuevo artículo de PNAS. “La cantidad de plásticos que hay en nuestro océano es simplemente abrumadora en comparación con cualquier cosa que produzcamos en un año determinado en el entorno terrestre”.

Estos microplásticos no solo se lavan en tierra y se acumulan en las playas. Cuando las olas rompen y los vientos azotan el océano, lanzan gotas de agua de mar al aire. Obviamente, estos contienen sal, pero también materia orgánica y microplásticos. “Luego, el agua se evapora y solo quedan los aerosoles”, o pequeños trozos flotantes de material particulado, dice la investigadora de la Universidad de Cornell, Natalie Mahowald, quien codirigió el trabajo con Brahney. “Clásicamente, los científicos atmosféricos siempre hemos sabido que hay sales marinas que vienen de esta manera”, continúa. Pero el año pasado, otro grupo de investigadores demostró este fenómeno con microplásticos , demostrando que aparecen en la brisa del mar.

Esta vez, Mahowald y Brahney pensaron más en grande, usando modelos atmosféricos para mostrar qué tan lejos pueden viajar los microplásticos marinos después de que se elevan al aire. También observaron otras fuentes de emisiones de microplásticos, como carreteras, ciudades y campos agrícolas. Sabían, por ejemplo, cuánto polvo se genera en los campos y cuánto microplástico podría haber en ese polvo.

Luego, los investigadores combinaron este modelo atmosférico con datos del mundo real. Brahney usó muestreadores de aire esparcidos en lugares remotos por todo el oeste de Estados Unidos, por lo que en un momento dado pudo decir cuántas partículas de plástico habían caído del cielo. El modelo de Mahowald también podría decir cómo eran las condiciones atmosféricas y climáticas en ese momento, permitiendo a los investigadores rastrear de dónde probablemente habían soplado las partículas.

Descubrieron que el polvo agrícola solo proporcionaba el 5 por ciento de los microplásticos atmosféricos en Occidente. Y, sorprendentemente, las ciudades suministraron solo el 0,4 por ciento. “Si le preguntaras a alguien cómo están llegando los plásticos a la atmósfera, dirían desde los centros urbanos”, dice Brahney. “Me gusta pensar en ello más como las carreteras que salen de las ciudades que son las más importantes”.

Cuando un automóvil rueda por una carretera, pequeñas motas salen despedidas de sus neumáticos como parte del desgaste normal. Este material no es caucho puro; contiene cauchos sintéticos añadidos y una gran cantidad de otros productos químicos. Las partículas de neumáticos, entonces, son técnicamente microplásticos y están por todos lados. Un estudio realizado en 2019 calculó que 7 billones de microplásticos llegan a la bahía de San Francisco cada año, la mayoría de ellos a partir de neumáticos.

En realidad, las ciudades producen una cantidad asombrosa de microplástico a través del tráfico rodado y de la basura que se rompe, pero no parece llegar a la atmósfera. Eso es por dos razones, piensan Brahney y Mahowald: los edificios impiden que el viento limpie las superficies de una ciudad e impulse esas partes, y la gente conduce los automóviles más lento en las áreas metropolitanas, por lo que hay menos agitación de las partículas de neumáticos que terminan en la carretera. Pero salga a las carreteras interestatales y hay mucho más espacio abierto donde los vientos pueden levantar escombros. Además, dice Mahowald, “los autos se mueven a 60 millas por hora. Eso es mucha energía. Y pequeñas partículas diminutas pueden entrar en la atmósfera con esa energía “.

Pero, ¿por qué estos científicos se tomaron la molestia de modelar las complejidades extremas de la atmósfera, en lugar de simplemente observar las características de los microplásticos que aterrizaron en sus trampas para averiguar dónde se originaron? La triste realidad es que estos plásticos han saturado tan profundamente el medio ambiente que, en cierto sentido, se han homogeneizado. Las partículas de la ropa sintética y de las botellas y envases degradantes parecen moverse entre el aire, la tierra y el mar con tanta regularidad, y entremezclarse lo suficiente, que es difícil determinar la fuente de un polímero en particular.

“No es del todo difícil, es casi imposible”, dice la investigadora de microplásticos de la Universidad de Strathclyde, Deonie Allen, que no participó en esta nueva investigación. (Fue coautora del estudio del año pasado que documentó los microplásticos en las brisas marinas). “Si lo modelas, puedes averiguar potencialmente de dónde podrían provenir. Pero si solo observa la firma química de los tipos de plásticos que tiene en su balde o en su filtro, no hay forma de que sepa de dónde pueden haber venido “. Tal vez, si puede identificar un trozo de goma, es muy probable que provenga de un neumático. “Pero el resto de ellos”, agrega Allen, “podrían venir de cualquier parte”.“Vivimos en una pelota dentro de una burbuja. No hay fronteras, no hay bordes “.

Es por eso que el modelado atmosférico es fundamental para comprender mejor cómo se mueven los microplásticos entre entornos. Los investigadores recién están comenzando a hacer esto; hasta ahora solo ha habido unas pocas docenas de artículos. Sin embargo, los científicos necesitan muchos más datos sobre la cantidad de plástico que cae del cielo y dónde. Esta nueva investigación, por ejemplo, se concentró en el oeste de Estados Unidos, pero la generación y distribución de partículas podría funcionar de manera diferente en otros lugares. Los estados occidentales son bastante secos, por lo que tal vez sea más fácil para los automóviles levantar microplásticos allí que en el sur empapado. Además, en Europa, los residuos plásticos a menudo se incorporan a las carreteras como material de construcción, lo cual es una idea noble, pero puede significar que esas carreteras arrojen aún más plásticos, mezclándose con los de los neumáticos.

Pero poco a poco, los investigadores están desarrollando una imagen más clara de cómo estas partículas circulan por todo el planeta. Un factor importante parece ser el transporte atmosférico detallado en esta nueva investigación. “Vivimos en una bola dentro de una burbuja”, dice el investigador de microplásticos de la Universidad de Strathclyde, Steve Allen, que no participó en la investigación. (Él y Deonie Allen son cónyuges). “No hay fronteras, no hay fronteras. Y esto muestra claramente que el microplástico está entrando y saliendo del mar. Está lloviendo sobre la tierra y luego vuelve a volar en el aire, para trasladarse a otro lugar. No hay forma de detenerlo una vez que sale “.

“Podría simplemente estar moviéndose sin cesar por la superficie de la Tierra”, concuerda Brahney. “Es realmente horrible pensar en eso”.

Fuente: Mother Jones

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